Cum mi-am ucis aproape compania și mi-am petrecut economiile de viață construind holodeck

În urmă cu un an și jumătate, la etajul 16 al unei înălțimi aleea din spate din Hong Kong, a luat naștere compania care este cunoscută acum sub numele de Sandbox VR.

Cu mai puțin de un milion de dolari investiți, echipa noastră din 7 a petrecut un an și:

1) Dezvoltat tehnologia cinematică inversă multiplayer în timp real pentru a capta, anima și reda persoanele cu captura de mișcare a întregului corp în realitate virtuală

2) Proiectat o experiență VR de 30 de minute cu corp complet, free-roam

3) A construit un Sandbox de vânzare cu amănuntul din cărămidă și mortar, care a devenit în cele din urmă activitatea 1 a lui TripAdvisor în Hong Kong.

Astăzi, anunțăm o serie importantă de finanțare din seria A, condusă de Andrew Chen de la Andreessen Horowitz, cu participarea Mike Maples / Floodgate, Universitatea Stanford, TriplePoint Capital, CRCM și Alibaba.

Aceasta este povestea noastră. Dar aproape că nu s-a întâmplat.

Prima noastră configurare de dezvoltare.

În 2003, am fondat Blue Tea Games în San Francisco, ulterior mutându-mă aici la Hong Kong și încărcându-l la cincizeci de angajați.

Am creat gratuit pentru a reda aplicații mobile și jocuri ocazionale cu obiecte ascunse pentru computer.

Construiesc jocuri încă de la 13 ani, așa că eram atras în mod natural de a construi experiențe narative. Am descoperit că genul jocurilor de aventuri cu obiecte ascunse a fost potrivit pentru asta.

La sfârșitul anilor 2000, am lansat seria Dark Parables, o franciză care a devenit cel mai bun vânzător # 1 pe Big Fish Games (cel mai mare editor de jocuri casual din lume). A fost un punct înalt pentru Jocurile de Ceai Albastru - și unul la care nu vom mai ajunge niciodată.

Pe măsură ce jocurile mobile au explodat la sfârșitul anilor 2000, platforma s-a îndepărtat de PC, iar echipajul nostru a găsit din ce în ce mai dificil să facă succesul titlurilor noastre.

La începutul anului 2016, am putut vedea scrisul pe perete. Știam că va trebui să închid Blue Tea Games.

Erau foarte puține de închis. Până atunci, rămăseseră doar șase dintre noi.

În curând, nu ar fi niciuna.

Eram în mijlocul operațiunilor de lichidare și mi-am propus să mă întorc în statele din Hong Kong pentru a găsi un loc de muncă.

Însă aceasta era târziu în 2015. Realitatea virtuală tocmai coborâse de pe teren și am devenit obsedat de posibilitățile acestui nou suport și platformă. În acea perioadă, credința mea în a începe orice afacere era prin bootstrapping și nu aveam cum să pot demara o pornire VR.

Ceea ce s-a întâmplat în continuare îmi redă în minte o scenă clasică de film. Acolo am fost, deprimat de eșecul companiei mele și m-am regăsit într-o petrecere a unui prieten într-o zi de vineri, încercând să ignor sau să mă înnebunească tristețea când un străin a mers până la mine.

„Am auzit că faci jocuri. Dacă faci jocuri VR, voi investi în tine. De asemenea, îi pot face pe prietenii mei să investească în tine. ” El a spus de fapt asta.

„Aceasta este viața reală? Este doar fantezie?
Prins într-o alunecare de teren, nicio scăpare din realitate ”
~ Queen, Bohemian Rhapsody

M-am gândit că acest lucru poate funcționa de fapt.

Așa că mi-am luat economiile și am strâns o sumă mică de bani de la prieteni și cunoscuți. Din aceasta s-a născut Glo, Inc., care a devenit ulterior compania cunoscută sub numele de Sandbox VR.

Am luat ceea ce a mai rămas din echipa Blue Tea Games și banii minusculi pe care i-am strâns și ne-am propus să ajutăm la construirea industriei viitoare a VR.

La începutul anului 2016 se simte ca o viață în urmă. Rift și Vive tocmai au fost lansate în mijlocul așteptărilor imposibile nu doar pentru hardware-ul nou, ci pentru întreaga industrie VR.

Am simțit o presiune intensă - atât impusă de sine, cât și din partea investitorilor noștri - pentru a fi un avansator în ecosistemul jocului.

Dar aveam un plan de rezervă. Una atât de nebună încât s-ar putea să funcționeze de fapt (mai multe despre asta mai târziu).

Construisem jocuri înainte. O mulțime de jocuri. Și am presupus că această nouă piață ar fi flămândă de conținut. Experiența trecută mi-a spus că lansarea rapidă a unui joc a fost un pariu bun, un pariu sigur. Planul era să construiești un joc VR PC și să îl eliberezi până în sezonul de cumpărături de sărbători la sfârșitul anului 2016.

Nouă luni mai târziu, în decembrie 2016, ne-am lansat jocul pentru Oculus Rift și HTC Vive. A fost un joc de puzzle în VR, luând o mulțime de ceea ce am învățat din dezvoltarea jocurilor de obiecte ascunse casual în ultimii 10 ani.

Nu s-a descurcat bine. De fapt. A bombardat.

Am pierdut peste 80% din investiția noastră în joc. Și, pe baza datelor Steam, jocul nostru a fost în top 20% din toate jocurile VR. Am fost unul dintre cei norocoși.

Piața pur și simplu nu era gata. Oculus și HTC nu au lansat numere pentru 2016, dar am estimat că am plasat vânzările HTC Vive până la sfârșitul anului 2016 în jur de 420.000, iar Oculus Rift la aproximativ 243.000.

Oricare ar fi motivul, VR a fost prea promisă și sub-livrată pentru prea mulți dintre noi.

Amintirea închiderii Jocurilor de Ceai Albastru acum un an a revenit din nou.

Acesta este, va trebui să omor și această companie de VR.

Cu excepția acestei perioade, am mai avut una.

În timp ce cea mai mare parte a echipei mele fusese concentrată pe jocul pentru PC, lucram cu cel mai bun inginer Kimkind la un proiect de backup.

Scopul nostru? Pentru a construi Holodeck.

Când am început compania, consumatorul VR nu stătea bine cu mine.

Ne-am întrebat - este aceasta experiența VR pe care oamenii o doresc de fapt?

Oamenii doresc într-adevăr să stea legați de un computer în izolare virtuală, cu mâinile decupate și cu un cap dezafectat?

Este VR-ul la care am visat? In niciun caz.

Am vrut The Matrix. Am vrut OASIS. Îmi doream Holodeck.

Mi-am dorit o experiență imersivă cu prietenii mei, unde să se poată întinde și să se atingă între ei și să creeze o legătură fizică.

Am crezut că adevărata magie a VR va începe atunci când cineva s-ar putea pierde total în magia experienței imersive. Jocul, interfața, necredința ar dispărea toate și doar Experiența va rămâne.

Odată cu eșecul primului nostru joc VR, nu mai aveam prea multă pistă, dar a fost suficient pentru a ne duce la un prototip de lucru. Până în februarie 2017, aveam o demonstrație aspră în care puteai să ajungi și să atingi un prieten pe umăr.

Am început să-l arunc investitorilor pentru o serie de semințe. Nimic. Nimeni nu era interesat.

Cine ar dori să investească într-o companie VR de dinainte de lansare fără conținut, construindu-și propria tehnologie de captare a mișcărilor și care trebuie să construiască o locație de vânzare cu amănuntul? Este o întrebare ludică.

Dar și demo-ul nostru nu a fost chiar atât de grozav. Fiind o pornire tehnologică VR într-o creștere a aleilor din spate din Hong Kong, probabil că nici nu a ajutat.

Nu am putut ateriza niciun fel de finanțare, dar niciodată nu am lăsat să cred că Holodeck va fi construit. De cineva. În cele din urmă.

Deci de ce nu noi și de ce nu acum?

M-am așezat cu echipa noastră de șase pentru a prezenta realitatea aspră - urma să rămânem fără bani

Le-am spus că este nefericit că nu putem fi compania care să construiască Holodeck, în ciuda faptului că au dezvoltat o tehnologie foarte mișto, care a rezolvat unele dintre problemele fundamentale ale VR.

Dar pur și simplu nu am putut să plec. Pur și simplu nu eram dispus să mă îndepărtez.

„Așa se întâmplă când vă aflați în Matrice
Dodgin 'gloanțe, recapitulează ceea ce semeni.'
~ Kendrick Lamar

Am făcut ceva ce nu ar trebui să faci niciodată (în serios, nu faci asta niciodată). Mi-am luat întregul ou-cuib - toți banii pe care i-am strâns din timpul meu construind Blue Tea Games în ultimul deceniu - și am investit integral în Sandbox VR.

Am mai cumpărat echipa noastră încă șase luni. Și a ridicat miza și mai mare.

Inițial, speram să strâng destui bani pentru nouă luni de pistă pentru a realiza o demonstrație convingătoare pentru următoarea noastră strângere de fonduri.

Însă, din moment ce nu am putut ateriza nici o finanțare, nouă luni a fost un lux pe care nu îl mai aveam. I-am spus echipei noastre că avem șase luni. Șase luni pentru a construi, nu o experiență demonstrativă, ci o tehnologie completă, o experiență AAA complet dezvoltată și am avut nevoie pentru a construi primul Sandbox fizic și pentru a genera venituri reale.

Am reiterat că aceasta a fost singura noastră cale - nu putem conta pe câștigarea investitorilor, așa că trebuie să câștigăm asupra consumatorilor.

Echipele noastre au lucrat non-stop 7 zile pe săptămână timp de șase luni. Am avut șase luni să ne dăm seama cum să supraviețuim.

Am făcut-o în patru.

Nu tocmai genul de decor pe care te-ai aștepta să-l vezi în primul hol.

În iunie 2017, GloStation (acum Sandbox VR) și-a deschis fără încetare ușa. Am fost localizați la etajul 16 al unei alee din spate înălțime. Chiriașii de pe alte etaje au inclus și câțiva, bine, hai să îi numim doar „membri doar cluburi” - evident că eram într-un spațiu în care oamenii nu voiau să fie văzuți.

Rezervările au fost încet încet în următoarele zile. Era tot ceea ce ne venisem să ne temem - vânzări slabe, semnalând un produs călduț și cu mai puțin de o lună de pistă rămasă, realitatea închiderii companiei.

Dar ceea ce am observat și noi este că toată lumea care a vizitat a fost aruncată de experiență. Dar tot suge că nu am fi deschiși mult mai mult.

Și apoi într-o dimineață, telefonul de la Sandbox-ul nostru nu va înceta să sune. Un videoclip pe Facebook cu experiența noastră a fost împărtășit de peste 10.000 de ori în acea dimineață.

Uneori, un pic de noroc merge mult.

Apoi a început să ningă.

Oaspeții care au părăsit Sandbox-ul au împărtășit experiența cu prietenii lor Au venit prietenii lor și au împărtășit-o prietenilor lor, etc. Mergeam viral.

Înainte să știm că magazinul nostru a fost rezervat complet timp de 3 luni consecutive, dimineața până noaptea, 7 zile pe săptămână.

A fost suprarealist să spun cel mai puțin.

Sandbox VR la Hillsdale Mall, San Mateo

Nimic nu face strângerea de fonduri mai ușoară decât tracțiunea nebunească și am închis o rundă de semințe atât de necesară de la Alibaba la scurt timp.

De atunci s-au întâmplat multe. Am demonstrat la Jack Ma și Kanye West. Prietenul meu de la colegiu și-a mutat familia din Silicon Valley în Hong Kong pentru a se alătura noi în calitate de Chief Product Officer.

Startup-urile sunt întotdeauna agățate de un fir și mă trezesc zilnic recunoscător că suntem încă în preajmă și că trebuie să lucrăm la realizarea holodeck-ului și să-l aducem în fiecare cartier din lume.

Ajungem să construim nu doar o realitate virtuală, ci o realitate mai bună care te transformă și te transportă.

Construim experiențe în care vă puteți lega cu prietenii în noi aventuri.

Pentru a crea o realitate în care poți fi ceea ce vrei să fii și să mergi oriunde vrei să mergi.

Credem că acest nou mediu nu se referă la filme mai bune sau la un joc mai imersiv. Este altceva în întregime, iar noi, ca industrie, va trebui să învățăm de la cele mai bune din ambele medii - filme și jocuri.

Viitorul este încă de scris, și sunt umilit și încântat să am șansa să scriu acel viitor cu echipa noastră, și cu Andrew, Marc, Ben și restul echipei a16z, împreună cu toți ceilalți investitori ai noștri.

Pentru că toate acestea aproape că nu s-au întâmplat.